Cómo Ganan los Consumidores Cuando los Negocios Compiten

El Buro de Competencia de lat FTC: Protegiendo a la Libre Empresa y a los Consumidores en los Estados Unidos

¿Qué sucedería si en su comunidad hubiera una sola tienda de comestibles? ¿Y qué pasaría si usted pudiera comprar una cámara solamente de un proveedor? ¿Qué ocurriría si en su área hubiera solo un concesionario de venta de automóviles?

Si no existiera la competencia, es posible que la tienda de comestibles no tuviera ningún incentivo para bajar los precios. La tienda de cámaras no tendría ningún motivo para ofrecer un surtido de opciones y posiblemente el concesionario de autos no tendría ningún incentivo para ofrecer variedad de modelos de vehículos y servicios.

En los Estados Unidos la competencia se basa en los precios, la selección y el servicio. La competencia beneficia a los consumidores porque mantiene la calidad y opciones de bienes y servicios altos y los precios bajos.

La competencia hace funcionar nuestra economía. Por medio de la ejecución de las leyes de antimonopolio, la Comisión Federal de Comercio (Federal Trade Commission, FTC) ayuda a garantizar que nuestros mercados sean libres y abiertos. La FTC promueve la sana competencia y toma acción contra las prácticas comerciales anticompetitivas para asegurar que los consumidores puedan acceder a bienes y servicios de calidad y que los negocios puedan competir en base a los méritos de su trabajo. La FTC no escoge a los ganadores y a los perdedores del mercado. Usted como consumidor lo hace. Nuestra tarea es garantizar que los negocios compitan de manera justa dentro de las reglas establecidas.

La FTC, a través de su Buró de Competencia y su Buró de Economía, pone a funcionar sus recursos contra el monopolio, especialmente en áreas en las que los consumidores se pudieran ver más afectados y en que los consumidores gastan más, cómo por ejemplo la energía, los bienes inmuebles, la atención médica, los alimentos, los productos farmacéuticos, los servicios profesionales, la TV por cable, la tecnología de la computación, la programación de video y el acceso a Internet de banda ancha.

¿Qué es el Antimonopolio?

La palabra “antimonopolio” (antitrust), data de fines del siglo diecinueve, de la época en que existían compañías poderosas que dominaban las industrias trabajando conjuntamente como grupos de empresas, monopolios o trusts para suprimir a la competencia. Es por eso que a las leyes que protegen la competencia se les llaman leyes antimonopolísticas o antitrust. Hoy en día se escucha el término “antimonopolio” en las noticias con relación a competidores que fusionan sus empresas o compañías que conspiran para reducir la competencia.

La FTC aplica las leyes antimonopolísticas tomando acción las prácticas comerciales que podrían perjudicar a los consumidores mediante aumentos de precios, menor calidad o menos opciones de bienes y servicios. Monitoreamos las prácticas comerciales, examinamos las posibles fusiones y las impugnamos cuando lo consideramos apropiado para garantizar que el mercado funcione de acuerdo a las preferencias de los consumidores y no a base de prácticas ilegales.

¿Qué tipos de prácticas comerciales le interesan al Buró de Competencia? Aquellas que más afecten a los consumidores: fusiones de compañías, acuerdos entre competidores, acuerdos restrictivos entre fabricantes y distribuidores o concesionarios de productos, y monopolios. La FTC examina éstas y otras prácticas comerciales enfocándose en los efectos que podrían tener sobre los consumidores y la competencia. La FTC considera si éstas prácticas comerciales resultarán en un alza de precios, en un servicio de calidad inferior o en menos opciones para los consumidores, y si harán más difícil que otras compañías ingresen en el mercado.

“Las leyes de antimonopolio...son la Carta Magna de la libre empresa. Son tan importantes para preservar la libertad económica y nuestro sistema de libre empresa como la Declaración de Derechos es para la protección de nuestras libertades personales fundamentales”.

Thurgood Marshall, Juez de la Corte Suprema de EE.UU.
United States vs. Topco Associates, Inc., 405 U.S. 596, 610 (1972).

Estas son algunas de las prácticas comerciales que monitorea la FTC:

Fusiones
Por fusiones nos referimos a la unión de compañías mediante acuerdo o por adquisición. Muchas de las fusiones entre las empresas benefician a los consumidores porque permiten que las firmas operen más eficientemente. Pero algunas fusiones podrían resultar en aumentos de precios, menos opciones o inferior calidad. Para la FTC, el reto está en analizar los efectos probables que pueda tener una fusión sobre los consumidores y la competencia – un proceso que puede tomar miles de horas de investigación y análisis económico. En uno de los casos analizados por la FTC, una de las principales tiendas de artículos de oficina que opera en todo el país deseaba comprar la compañía de su competidor más cercano. Basándose en evidencia que demostraba que la fusión de estas empresas llevaría a un alza de precios para los consumidores, la FTC bloqueó exitosamente la fusión en corte.

Acuerdos entre competidores
Es considerado ilegal que los negocios actúen conjuntamente de tal forma que pudieran limitar la competencia, provocar alzas de precios u obstaculizar el ingreso al mercado de otros negocios. En uno de los casos analizados por la FTC, un grupo de concesionarios de venta de automóviles amenazó con dejar de anunciar en un periódico si éste publicaba recomendaciones para ahorrar dinero destinadas a compradores de autos. El Buró de Competencia de la FTC tomó acción contra las acciones de los concesionarios ya que es ilegal que los negocios actúen conjuntamente para impedir que los consumidores reciban información importante.

Entre las prácticas comerciales más graves consideradas por la FTC se encuentran los acuerdos de fijación de precios entre negocios u otros asuntos relacionados a la fijación de precios, como por ejemplo el establecimiento de términos de crédito. Esto se debe a que usualmente el precio es la base principal de la competencia y de la opción de los consumidores. Los acuerdos de fijación de precios — en los cuales las compañías se juntan para establecer los precios — son ilegales. Pero eso no significa que todas las similitudes en los precios o los cambios de precios que se presentan casi simultáneamente sean siempre el resultado de la práctica de fijación de precios. Al contrario, ésta situación ocurre muchas veces como resultado de las condiciones normales del mercado. Por ejemplo, a menudo, los precios de los productos básicos, como por ejemplo el trigo, son idénticos debido a que los productos son virtualmente iguales y los precios de los agricultores suben y bajan al mismo tiempo sin que exista un acuerdo entre ellos. Si una sequía causa una baja en la oferta de trigo, esto provocará un alza del precio de todos los agricultores afectados por la sequía. La uniformidad de precios altos para productos de disponibilidad limitada también puede ser el resultado de un aumento en la demanda por parte de los consumidores como por ejemplo sucede cuando hay gran demanda por el juguete infantil “del momento”.

Acuerdos entre Fabricantes y Distribuidores o Concesionarios de Productos
Muchas veces cuando se venden productos y/o servicios en un conjunto (package deals) éstos generan ventajas que benefician a los consumidores: Un ejemplo es el caso de los concesionarios de automóviles que venden los vehículos con las llantas incluidas. Quizás usted prefiera otro tipo de llantas para su auto, pero sería absurdo que se transportaran y se vendieran automóviles sin llantas. Por otra parte, algunos acuerdos que condicionan la compra de un producto a que se compre otro producto o servicio, las llamadas ventas de enlace o “tie-in”, son ilegales porque restringen la competencia sin proveer beneficios a los consumidores. Por ejemplo, es muy probable que las leyes de antimonopolio prohíban a un fabricante de drogas farmacéuticas a que obligue a los clientes a que cuando compran en la farmacia la medicina recetada que desean comprar, tengan que también comprar un sistema de monitoreo que no desean.

Monopolio
Un monopolio existe cuando una compañía controla un producto o servicio en un mercado. Si se debe a que a los consumidores se les está ofreciendo un producto de mejor calidad a un mejor precio, no es en contra de la ley. Pero cuando una compañía crea o mantiene un monopolio excluyendo irrazonablemente a otras compañías o impidiendo que compitan en su contra, entonces hay motivos para considerar si existen prácticas antimonopolísticas. Por ejemplo, un periódico que tiene un monopolio en un pueblo pequeño no podría negarse a publicar los anuncios de los negocios que también emiten sus anuncios en una estación de televisión local.

Otras conductas anticompetitivas
Las estrategias comerciales que reducen la competencia podrían ser ilegales si carecen de una justificación comercial razonable. Por ejemplo, contratos de exclusividad entre una compañía farmacéutica y los proveedores de un ingrediente clave causaron que los demás fabricantes de medicinas genéricas no pudieran conseguir dicho ingrediente. Ante la falta de competencia de medicinas genéricas, la compañía farmacéutica pudo aumentar los precios en un 3,000 por ciento, por lo que una medicina recetada de $5 le hubiera costado a los consumidores $150. La FTC, 32 estados y el Distrito de Columbia objetaron los contratos, lo cual resultó en un acuerdo obtenido ante la corte de $100 millones que fueron destinados a los consumidores perjudicados.

En Estados Unidos la competencia se basa en los precios, la selección y el servicio. La competencia beneficia a los consumidores manteniendo precios bajos y alta la calidad y opciones de bienes y servicios.

Cómo Mantener Mercados Competitivos

Al cuestionar e impugnar las prácticas comerciales anticompetitivas, la FTC ayuda a garantizar que los consumidores tengan opciones de precio, selección y servicio. A menudo, la FTC se entera de los problemas de competencia a través de la información recibida de consumidores como usted. En su condición de comprador informado, usted se encuentra en una posición privilegiada para detectar una falta de competencia sin razón aparente. Si sospecha una conducta ilegal, por favor notifique a las agencias de antimonopolio federales y estatales.

CONFIDENCIALIDAD

La FTC no puede actuar en nombre de un consumidor o negocio individual, pero la información que usted suministre puede servirnos de ayuda para descubrir una conducta ilegal.

Con algunas pocas excepciones, las investigaciones de la FTC no son públicas, y la información que usted provea o los datos de la queja que presente serán mantenidos de manera confidencial. Si nos solicita información sobre una investigación puede que le digamos que no podemos discutirla, o hasta se le podría decir que no podemos confirmar o negar la existencia de la misma. Pero sí podemos recibir su información y asegurarnos que será recibida por el personal apropiado de la FTC. En algunos casos, es posible que un integrante del personal de la FTC tenga intención de utilizar la información recibida para presentar un caso ante la corte. En estas circunstancias, se le podría solicitar a la persona que firme una declaración jurada o certificación similar o que comparezca ante la corte como testigo del juicio. Estas situaciones no se presentan frecuentemente, pero en caso de que surgieran estas circunstancias, será necesario revelar su identidad a los abogados que representan a las compañías o personas bajo investigación. Antes de revelar su identidad, el personal de la FTC procurará su cooperación.

Cómo Puede Aydarnos

Si tiene una queja o problema relacionado con el antimonopolio, o si desea suministrar información que pudiera ser útil para una investigación, póngase en contacto con la FTC.

Por correo electrónico
Antitrust@ftc.gov
Si desea presentar información confidencial, envíela por correo y marque el sobre como “Confidencial“.

Por correo
Federal Trade Commission
Bureau of Competition-H374,
Washington, D.C. 20580

Por teléfono
1–877–FTC–HELP
(1–877–382–4357)

La FTC vela y ejecuta el cumplimiento de las leyes de antimonopolio tomando acción contra las prácticas comerciales que podrían perjudicar a los consumidores mediante aumentos de precios, menor calidad o menos opciones de bienes y servicios.

La FTC trabaja para prevenir las prácticas comerciales fraudulentas, engañosas y desleales en el mercado y proveer información para ayudar a los consumidores a identificar, detener y evitar dichas prácticas.  Para presentar una queja o para obtener información gratuita sobre temas de interés del consumidor visite ftc.gov/consumidor o llame sin cargo al 1-877-FTC-HELP (1-877-382-4357); TTY: 1-866-653-4261. Para más información, vea el video Cómo Presentar una Queja. La FTC ingresa las quejas presentadas por los consumidores a una base de datos segura y herramienta investigativa llamada Red Centinela del Consumidor que es utilizada por cientos de agencias de cumplimiento de las leyes civiles y penales en los Estados Unidos y del extranjero.